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Una clase de oro mil veces más ligero

 

El Instituto Federal Suizo de Tecnología en Zúrich (la Escuela Politécnica Federal de Zúrich) ha conseguido producir una pepita de oro de 20 quilates más ligera que cualquiera de las que se conocen hasta la fecha. Tanto es así que esta nueva especie de esponja hecha de oro no llega a sumergirse si la hacemos flotar en la espuma de la leche de un capuchino, una prueba de fuego que ya han realizado los científicos. Increíble pero cierto.

Esta sorprendente pepita viene a ser una malla tridimensional porosa que consta en un 98% de aire. Del 2% de material sólido que contiene, más de cuatro quintas partes del material que lo compone es oro de 20 quilates. El resto, menos de una quinta parte, son cadenas de nanómetros finos de proteína de leche.

El material, que puede categorizarse como un aerogel, es “mil veces más ligero que las aleaciones de oro convencionales”, ha señalado Raffaele Mezzenga, investigador de la Escuela Politécnica  de Zurich, para concluir que “es más ligero que el agua y casi tan ligero como el aire que respiramos”.

A simple vista, un profano apenas sería capaz de distinguir esta nueva forma de oro, que presenta incluso un brillo metálico, del oro convencional. Más evidente resulta la diferencia al juzgarla con el sentido del tacto, ya que este material es blando y se puede malear con las manos.

El proceso de elaboración ha sido muy complejo. En primer lugar, hubo que calentar las proteínas de la leche para producir las fibras diminutas, que posteriormente se mezclaron en una solución de sal de oro. Dentro de ésta, las fibras se entrelazaron para formar una estructura de base, y las partículas de oro cristalizado originaron una red de fibra de oro de tipo gel.

"Uno de los grandes retos fue cómo secar esta fina red sin destruirla", explica Gustav Nyström, postdoctorado en el grupo de Mezzenga y primer autor del estudio correspondiente en la revista Advanced Materials. Para conseguirlo recurrieron a una técnica llamada secado supercrítico, que también se utiliza para descafeinar el café.

El resultado del experimento debe considerarse todo un logro de la Química moderna, aplicable a una diversidad de campos. Lamentablemente, en estas condiciones, el oro pierde una de sus grandes propiedades: la conductividad. Sin embargo, se da por hecho que este nuevo material va a hacerse un hueco en aplicaciones del mundo de la joyería, diseño de relojería y en otros campos como la Química y la Óptica. También será aprovechable para su uso aplicado a los dispositivos portátiles.

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